logo 首頁 > 文匯報 > 百科啟智 > 正文

【科學講堂】瘧疾特別難防 只因病源難捉

2020-01-08
■處於還未「完全」狀態的瘧原蟲。 網上圖片■處於還未「完全」狀態的瘧原蟲。 網上圖片

大家還記得屠呦呦教授嗎?她從晉朝人葛洪的中藥名著《肘後備急方》中得到ㄤo,從草藥青蒿中提取出有效對抗瘧疾的青蒿素,並在2015年獲得諾貝爾生理學或醫學獎。根據世界衛生組織2019年的報告,在2018年全球共錄得2.28億宗瘧疾個案,比前一年下跌300萬。從2010年到2018年,東南亞地區的瘧疾個案下跌了百分之七十六;不過從2017年至2018年,在非洲卻增加了100萬個病例。由此可見,我們還需繼續努力,遏止瘧疾的擴散。也正因如此,不少科學家都在致力研究瘧疾的疫苗,希望能藉此對抗瘧疾。今天就跟大家分享一下在瘧疾疫苗這方面的努力。

單細胞生物 入肝就麻煩

自詹納(Edward Jenner)於18世紀開發了天花疫苗以來,我們在發展疫苗這方面的成績看來不差:起碼對抗肺結核、乙型肝炎、麻疹的疫苗,在許多國家和城市都已經盛行多年了。由此看來,我們在開發疫苗這方面的經驗應該不算少,但是為什麼我們對瘧疾好像有點兒束手無策呢?這就得從瘧疾的病源說起。

寄生瘧蚊之中

人們感染瘧疾,是源於瘧原蟲這種單細胞生物。瘧原蟲一般寄生於瘧蚊之中,每當瘧蚊吸取人血,瘧原蟲就趁機入侵人體。不過剛進入人體的瘧原蟲處於還未「完全」的狀態,能造成的傷害不大,只會順茼摨猻y進人體的肝臟。可是一旦瘧原蟲進入肝臟,問題可大了:瘧原蟲會寄生於肝臟細胞之中,成長為成熟的狀態,其後再破「肝」而出,重新回到血液之中。成熟了的瘧原蟲卻已是「今非昔比」,現在牠們會攻擊血中的紅血球,利用其繁殖,然後又將之破壞,引致病人癲癇和嚴重貧血,甚至昏迷。

只半句鐘時間 剩一隻都出事

瘧原蟲本身就比一般的細菌、病毒複雜,因此要對付起來特別麻煩(例如伊波拉病毒的基因只記錄了製作7種蛋白質的密碼,但瘧原蟲的卻記下了5千種之多)。瘧原蟲有點與別不同的生活周期,也為製成瘧疾的疫苗帶來不少困難。比方說RTS,S這種還在開發階段的疫苗,利用瘧原蟲還未進入「完全」狀態時表面上的一段蛋白質去刺激人體產生抗體;不過瘧原蟲在進入肝臟變成成熟狀態以後就不會再有這種蛋白質,也就是說RTS,S不會再有效,因此必須在牠們進入肝臟以前就將牠們全部「逮住」。

可是,平均來說瘧原蟲在入侵人體以後,只需30分鐘就可以到達肝臟;更可怕的是,就算只有一隻瘧原蟲到達肝臟也能引發瘧疾。為了確保能夠在30分鐘之內將所有的瘧原蟲一一消滅,RTS,S這類疫苗需要在人體中激發更多的抗體(例如比腦膜炎疫苗能夠產生的多500倍)。要做到這一點,疫苗之中就需加入額外的輔助劑去刺激人體產生抗體,無形中可能加重了疫苗的成本。

今次和大家分享了RTS,S這種瘧疾疫苗。在世界衛生組織的協調下,直至2022年為止,每年應該大約有36萬位兒童可以接種這種疫苗。一個為期四年的臨床試驗顯示,RTS,S可以防止百分之三十的瘧疾個案。這個數字可能大家都不是太滿意;下次再跟大家討論一下其他製作瘧疾疫苗的方法。■張文彥 香港大學理學院講師

短暫任職見習土木工程師後,決定追隨對科學的興趣,在加拿大多倫多大學取得理學士及哲學博士學位,修讀理論粒子物理。現任香港大學理學院講師,教授基礎科學及通識課程,不時參與科學普及與知識交流活動。

讀文匯報PDF版面

新聞排行
圖集
視頻