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有問有答:木衛二存太陽系最大海洋?

2016-06-01

木衛二歐羅巴可能擁有太陽系最大的海洋。它是木星眾多衛星中的一顆,比大多數行星要小得多(半徑為1,569千米),但它可能擁有太陽系最大的海洋。

20世紀90年代,伽利略太空船觀察發現,歐羅巴存在一個只有類似導電鹽水的流體才可能產生的誘導磁場,而該流體的密度與海水接近。

根據目前的觀察和計算,歐羅巴上的海洋深度可達75千米至120千米,比地球上的海洋還要深許多倍!而覆蓋在這個海洋之上的,使之與冰冷的外部行星際空間分隔開的是一個大約12千米的純水冰層。

木星引力「加熱」 「海水」或藏生命

除了以上理論證據表明歐羅巴上可能存在海洋之外,直接的觀察還顯示,在其表面有小行星撞擊形成的環狀的裂紋,與地球上結冰的湖面被石頭砸出來的裂紋的結構如出一轍。此外,歐羅巴表面廣泛分佈的碎冰拼接結構也表明其下存在茪@個湧動的海洋。

那麼,在離太陽這麼遙遠的極端寒冷的地方,歐羅巴怎麼可能擁有一個液態水的海洋呢?

原來,木星對它的潮汐加熱,以及來自其自身的放射性產熱是其主要的熱源。木星的質量是地球的312倍,它巨大的引力為歐羅巴的液態海洋提供了能量。

在歐羅巴圍繞木星公轉的過程中,木星的引力對歐羅巴產生了巨大的引潮力。這些潮汐能會轉變成熱能,從而維持海水的液體狀態,稱之為潮汐加熱。好比你不斷地揉捏一個充了氣的氣球,一會兒氣球的溫度就會升高。這一事實不禁讓我們產生聯想:在歐羅巴巨大的海洋裡,是否孕育茤M地球海洋一樣豐富多彩的生命呢?

這正是人類進行星空探索的一個巨大興趣所在。目前科學家設想,發射火箭到歐羅巴的冰殼之上,讓它憑藉自己所產生的熱量鑽透冰層,進入下面的海洋進行測量和觀察。歐羅巴的海洋中可能會有簡單的生命,比如類似細菌的微生物,而它們很可能依靠氧化水中的化學物質來獲取能量。

《十萬個為甚麼

(新視野版)地球 I 》

■資料提供:香港教育圖書公司

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