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【明師語趣】英文複數「尾巴」變化多

2018-05-16
■不是每個複數名詞後都加-s,如Goose的複數便是Geese。 網上圖片■不是每個複數名詞後都加-s,如Goose的複數便是Geese。 網上圖片

從五六歲開始,我們學會表示英文複數名詞時,要在名詞後加-s,個別字尾如-sh、-ch、-ss後則加-es,這看似是學習英語最初階的理論。但凡事總有例外,這個基本的文法規則也不能一概而論,因為除了加-s或-es外,有些表示複數名詞的方法也需要花點心思背記。

複數規則 亂中有序 

不規則的複數名詞之中,也有些是較有規律的,眾所周知是,-y字尾的名詞寫成-ies,如candy/candies;而-f字尾的名詞則寫成-ves,如thief/thieves。

不少英文字源於拉丁文或希臘文。字根屬拉丁文的英文字,多屬數理科學,如analysis、axis、basis、crisis、hypothesis等,這些-is字尾的字寫成複數時,多將-is轉成-es,即analyses、axes、bases、crises和hypotheses。

又如一些-us字尾的字,寫成複數時,多將-us轉為-i,如alumnus/alumni、cactus/cacti、fungus/fungi、nucleus/nuclei、stimulus/stimuli和syllabus/syllabi等,保留了原來拉丁文的複數規則。

英文字複數變化 源自拉丁希臘文

希臘這文明古國可謂宗教及哲學根源,部分字根屬希臘文的英文字與思想論證有關,如criterion、curriculum、medium、phenomenon等。希臘文中這些-um及-on字尾的複數規則是將字尾轉為-a,此規則亦被英語所保留,這些字的複數廣為我們日常所使用,即criteria、curricula、media和phenomena。

除了這些源於拉丁文或希臘文的英文字外,有些複數名詞受元音(俗稱響音)變化所影響,意思是將後元音轉為前元音以表示複數,如「牙齒」(tooth)中的oo為後元音,即從口腔較後的位置發音,轉成複數「牙齒」時,將後元音oo轉為前元音ee,即從口腔較前的位置發音,讀成teeth。受此元音變化所影響的常用字可能也為大家耳熟能詳,如foot/feet、goose/geese、mouse/mice、louse/lice等。

勤查字典 潛移默化

所謂真正的不規則,也就是沒有既定規則可隨,的確有些複數名詞是需要死記硬背的,例如man的複數名詞是men,你可能也舉一反三地列出woman/women、policeman/policemen、fireman/firemen。又例如person的複數為people、child的複數為children等。

又有一些字,單數和複數的串法和讀法都無異,其中有不少是動物,例如fish、deer、moose、shrimp、trout,或本身是-s字尾的字,如species、means、series等。

複數名詞要運用得準確,除了掌握好基本規則外,還是多讀多用,有疑惑時不厭其煩查字典,久而久之,自然應用自如又得心應手。■黃倩影 明愛專上學院人文及語言學院講師

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