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【有問有答】能源也能「種」出來?

2017-03-01
■苦配巴樹汁。 作者供圖■苦配巴樹汁。 作者供圖

部分植物的汁液可作燃料。

你聽說過能源可以通過活生生的植物「種」出來嗎?其實,除了煤和石油等化石能源外,凡是可以做燃料的植物、微生物甚至動物產生的有機物質等都可以形成稱為「生物質能」的能源。

生物質能是人類最早利用的能源形式;不過,這裡所說的作為新能源的生物質能,是通過現代科技的方法,借助於特殊植物的特殊生理過程,通過種植的手段來產生有效的能源。

光合作用產液體燃料

例如,有一些樹木中存在油性的樹汁和樹脂,人們可以像割橡膠一樣切開樹皮,取得這些可以燃燒的液體。從理論上講,石油的主要成分是碳氫化合物(烴類),而植物進行光合作用時,通常的產物是碳水化合物。

但是,當光合作用進行得很徹底時,植物體內便能形成碳氫化合物,如橡膠就是碳氫化合物。從這個道理出發,一些植物體內產生的物質經提取後,具有液體燃料的功能,可以部分替代石油作為能源,這就是「種」出來的能源。

研究人員發現,可以生產類似「石油」的植物大約有千種以上,而且許多植物可以在乾旱地區生長,也可以在沙漠地區栽種,不與糧食和經濟作物爭奪土地資源,因此潛力巨大。

油楠樹流「柴油」 可直接用

例如,海南省的尖峰嶺、吊羅山一帶的熱帶森林中有一種油楠樹,樹高10米至20米。它的樹幹中能流出淡黃色或棕黃色的液體,形似柴油。如果在樹幹上鑽一個洞,「柴油」就會自動流出來。當地人曾收集油楠樹汁來點燈。令人驚奇的是,這些樹汁無需加工,直接就可以注入柴油發動機,用來開動柴油汽車。

此外,經過考察和分析,巴西的苦配巴樹、澳洲的高冠樹等也都是很好的「石油」樹。除了樹木,一些藤蔓植物體內也蘊含茈i作為新能源的物質,如從澳洲北部地區生長茠碧蛝倥矇M牛角瓜的莖葉中,就可以提煉出能製取液體燃料的白色乳液。

澳洲藤蔓可滿足一半石油需求

這兩種藤類植物生長速度極快,若人工栽培,每年能收割幾次。如果這種資源得到充分利用的話,預計可以滿足澳洲一半的石油需求。

從植物中提取新能源,已日漸成為目前世界各國科學家的重要研究課題之一。有朝一日,如果一種新的生物能源能夠通過種植的方式源源不斷地產生並廣為使用,人類解決能源危機無疑就看到了新的希望。《十萬個為甚麼(新視野版)能源與環境I》■香港教育圖書公司

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